Historia: la domesticación de los gatos

Si la semana pasada hablábamos de la domesticación de los perros, hoy es el turno del otro gran compañero del ser humano desde hace miles de años: el gato. A pesar de ser los dos animales considerados de compañía más comunes, ambos son muy diferentes, y en cuanto al proceso de domesticación, quizá se ha estudiado más el paso del lobo al perro que el paso del gato salvaje al gato doméstico, por lo que parece haber más claridad en el primer caso, aunque en el segundo, no se han dado tantas teorías diferentes.

Para tratar de arrojar luz al tema de la domesticación de los gatos, hemos de remontarnos al Neolítico, etapa que se prolongó desde el año 6000 a.C., hasta el 3000 a.C., en la que los seres humanos pasaron de ser nómadas a ser sedentarios. Al igual que sucede con los lobos, la mayoría de los estudios coinciden en que podrían haber sido los propios gatos quienes se acercaron a los humanos, en lugar de haber sido estos últimos los que domesticaron, de manera consciente, a los animales. Raúl Valadez resume el proceso en una frase muy significativa, y dice que , el gato «convirtió a nuestro territorio en su territorio y simplemente se adaptó a lo que el medio le ofrecía: cobijo, cuidados, alimento, confort, elevación de rango y más«.

Pero a diferencia del lobo, el gato no se habría acercado a los humanos en busca de restos de comida, sino más bien con el objetivo de cazar roedores. Veamos cómo pudo darse este proceso.

Egipto

La civilización egipcia nos ha dejado importantes evidencias de la interacción entre el ser humano y el gato. Estos animales aparecen en representaciones artísticas de esta época, se relacionaban con algunas deidades y se han encontrado también momificados. Además, es en el continente africano donde encontramos al considerado ancestro de los gatos domésticos, el gato salvaje africano, aunque hay fuentes que indican que el gato doméstico es fruto del cruce entre el gato montés europeo y este último.

Sobre el mundo egipcio y los gatos, algunos escritos indican que quien asesinaba a uno de estos animales recibía la pena de muerte como castigo. Sin embargo, esta relación de compañerismo entre gatos y humanos en el antiguo Egipto hace a algunos estudiosos pensar que el proceso de domesticación comenzó antes.

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De hecho, en Chipre se encontró una tumba en la que están enterrados un gato y un niño a escasos centímetros. El enterramiento está datado en el año 7500 a.C., y podría ser un indicador de una relación entre humano y felino. Sin embargo, se cree que los orígenes del gato doméstico coinciden con la aparición de la agricultura en Egipto, que se inició en en el año 6500 a.C., aunque la fecha de la domesticación de los felinos se ha puesto 2000 años después. Las ratas y ratones se habrían acercado a los cultivos o los lugares donde se almacenaba el grano en busca de alimento, y eso habría llamado la atención de los gatos salvajes, que se alimentaban de esos roedores. Para el ser humano, esto era positivo, ya que se aseguraba de que ningún ratón o rata se comiera lo que había sembrado. Algunos gatos se habrían habituado a la presencia humana y la tolerarían, mientras que otros serían más ariscos y evitarían el contacto con seres humanos. Poco a poco, estos comenzaron a proveerles de alimento y bebida. Hacia el año 1000 a.C., el gato ya estaría totalmente domesticado.

Se cree que fueron los romanos los que llevaron a los gatos domésticos por el continente europeo, aunque estos animales ya habitaban anteriormente en este territorio. Además, las relaciones comerciales entre África y Europa pudieron favorecer el paso de los gatos de un continente al otro.

Del gato venerado por los egipcios se pasó, siglos más tarde, ya en la Edad Media, a la persecución de estos animales por ser relacionados con la brujería, e incluso hoy se siguen utilizando en rituales de santería clandestinos. En la etapa medieval, en algunas zonas ya no se utilizaba a los gatos como depredadores de roedores, sino que era más frecuente el uso de a otros animales, como comadrejas.

Ya en el siglo XIX, como sucedió con los perros, los gatos comenzaron a ser seleccionados por los seres humanos para crear diferentes razas que hoy conocemos. Hoy los gatos llevan siglos siendo nuestros amigos y compañeros. Sin embargo, muchos son un capricho de personas que no se esperan que estos depredadores natos salten por los muebles, muerdan o arañen para jugar o lancen al suelo todo lo que alcanzan a su paso. Muchos gatos sufren el terrible abandono, algo que les afecta enormemente; otros nacen en camadas no deseadas y acaban en un contenedor de basura; otros forman colonias en ciudades donde sufren el rechazo de personas que los consideran una plaga, algunos son atropellados y otros pasan hambre y frío. En la actualidad, como sucede con los perros, unos tienen la suerte de vivir en un hogar donde reciben todos los cuidados que necesitan, mientras que otros acaban en protectoras de animales. A día de hoy, criar gatos para venderlos, por accidente o con cualquier otro fin, es una gran irresponsabilidad.

FUENTES CONSULTADAS

Investigación y Ciencia (2017). La larga conquista del gato desde Oriente hasta nuestros hogares.

Pardo, E., Causil, L., & Rodríguez, A. (2015). Estudio de la diversidad genética de gato doméstico (Felis catus) mediante genes asociados al color del pelaje en Lorica-Córdoba, ColombiaArchivos de zootecnia64(248), 389-395.

Rodríguez, H. (2020). La domesticación del gato: 5000 años de dudosos esfuerzos. National Geographic.

Sánchez, A. E. (1998). Algunos antecedentes sobre el origen y la reproducción del gato domestico (Felis catus). TecnoVet4(2).

Valadez, R. (2003). Y los gatos. ¿Qué sabemos de su domesticación? Ammvepe, 14(5), 164-172.

2 comentarios sobre “Historia: la domesticación de los gatos

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